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Lightning buscará la tercera Copa Stanley consecutiva contra Avalanche

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No importa el deporte, ganar títulos de campeonato consecutivos es raro porque es muy difícil. Las lesiones, los egos, las demandas de contrato y el tope salarial de la NHL a menudo descarrilan los segundos títulos.

Los Tampa Bay Lightning, sin embargo, están en la cúspide de algo aún más difícil: ganar tres Copas Stanley seguidas. Los dos veces campeones vencieron a los Rangers, 2-1, para ganar las Finales de la Conferencia Este el sábado y regresarán a las Finales de la Copa Stanley, donde se enfrentarán a Colorado Avalanche a partir del miércoles en Denver.

Ningún equipo ha aparecido en tres Finales consecutivas de la Copa Stanley desde los equipos Edmonton Oilers liderados por Wayne Gretzky y Mark Messier a mediados de la década de 1980, y los Islanders fueron el último equipo en ganar tres Copas consecutivas cuando ganaron cuatro títulos consecutivos hace 40 años. 1980 a 1984.

Es posible que Lightning no obtenga la atención nacional de algunos de los clubes en los mercados más grandes de la liga o de sus equipos canadienses. Tocan en Tampa, un destino turístico en Florida donde una estrella llamada el mariscal de campo de los Buccaneers, Tom Brady, está en los titulares.

Pero en silencio y con empatía, los Lightning han construir una dinastía bajo el entrenador Jon Cooper y su capitán, Steven Stamkos, quien fue fundamental para el éxito del equipo. Ahora con 32 años, el pívot de los suburbios de Toronto jugó toda su carrera de 14 años en Tampa y ayudó a convertir a un pívot igualmente competitivo en un eterno contendiente.

Con 522 goles en su carrera, incluidos los playoffs, solo está detrás de dos muchachos llamados Ovechkin y Crosby entre los jugadores activos. También fue el pegamento que ayudó a mantener unidos a sus compañeros de equipo de la máxima categoría, incluidos sus compañeros de equipo, Nikita Kucherov y Ondrej Palat. La lista de Tampa Bay incluye jugadores con un total de 204 juegos de playoffs, la mayor cantidad de cualquier equipo.

Stamkos agregó a su carrera estelar cuando anotó los dos goles del Lightning, incluido el gol de la victoria al final del tercer período el sábado, para acabar con los Rangers.

“Es genial marcar algunos goles en un gran partido como este, pero si no hubiera marcado y hubiéramos ganado, habría sido igual de feliz”, dijo después del partido.

Stamkos ha marcado nueve goles hasta ahora en los playoffs de la NHL, pero los Lightning han ganado la serie de manera convincente al dominar a los Rangers en casi todas las facetas del juego. Tampa Bay superó un déficit de dos juegos y ganó los últimos cuatro juegos de la serie, superando a los Rangers 12-5. Los Lightning cometieron algunos errores, lo que mantuvo fuera de juego el juego de poder de los Rangers. Los jóvenes Rangers, en los playoffs por primera vez en cinco temporadas, no han logrado anotar con la misma fuerza en los últimos cuatro juegos de la serie.

El marcador y los tiros penales del sábado fueron engañosos, y las estadísticas habrían sido más desiguales sin el brillante juego del portero de los Rangers, Igor Shesterkin. Los Lightning tuvieron muchas más oportunidades de anotar de calidad, y los Rangers, que habían ganado los cinco juegos de playoffs en los playoffs, parecían desinflados después de una derrota desalentadora en el Juego 5 en Nueva York el jueves.

Mientras Shesterkin trató desesperadamente de mantener a los Rangers en el juego, su contraparte, el escolta de Tampa Bay, Andrei Vasilevskiy, fue poco probado. Detuvo 20 tiros y ganó su octavo juego decisivo consecutivo, incluidas seis blanqueadas.

Tampa Bay ahora ha ganado 11 playoffs consecutivos, lo que Cooper atribuyó al impulso continuo de sus jugadores.

“Nadie los culparía” si los jugadores se rindieran, dijo. “Oye, ganaste uno, ganaste dos, y regresa y ve por un tercero”.

relámpago vencer a los Maple Leafs de Toronto en siete juegos en la primera ronda y luego barrieron a los Florida Panthers. Luego, los Rangers los vencieron en los dos primeros juegos de la serie en Nueva York.

Pero los Lightning han demostrado por qué y cómo siguen ganando campeonatos. Encontraron su equilibrio cuando la serie se mudó a Tampa, mejoraron con cada juego y fueron el equipo más listo el sábado. Patinaron rápido, hicieron pases nítidos y recuperaron pases errados de los Rangers. Dominaron el primer período, intentando 25 tiros mientras que los Rangers tuvieron 12.

Shesterkin mantuvo a raya a Tampa, incluso limpiando su propio desorden. Después de que Riley Nash de Lightning interceptara un intento de despeje del disco, detuvo un aviso de Patrick Maroon. Usó su pad derecho para detener un intento de punta de Pierre-Édouard Bellemare y negó Anthony Cirelli en una escapada.

En el segundo período, Shesterkin robó a Kucherov, el máximo anotador de Tampa Bay, cuando trató de pasarle el disco.

Pero después de todas las salvadas frenéticas de Shesterkin, Tampa Bay anotó después de que Stamkos pasó al lesionado Ryan Strome y disparó un tiro de muñeca desde la parte superior del círculo.

Los Rangers finalmente tuvieron una oportunidad de juego de poder en el tercer período cuando Corey Perry golpeó a Filip Chytil en la cara con un palo. Tampa bloqueó todos los tiros de los Rangers.

Los Rangers finalmente anotaron en otra jugada de poder cuando Stamkos fue sancionado por aguantar y Frank Vatrano disparó un tiro en un saque neutral que se deslizó más allá de Vasilevskiy.

Cualquier impulso que ganaron los Rangers desapareció 21 segundos después. Stamkos, saliendo del área penal, corrió hacia la red, recibió un pase de Kucherov y disparó el disco. Shesterkin lo atrapó con su guante, pero el disco rebotó y la pierna de Stamkos se estrelló contra la red. Después del examen, el objetivo se lleva a cabo.

Ahora Tampa Bay se enfrentará a los Avalanche, que han tenido tiempo de sobra para contemplar a su próximo rival. Derrotaron a los Edmonton Oilers en las Finales de la Conferencia Oeste hace casi una semana. Fueron el mejor equipo del Oeste en la temporada regular con 119 puntos, y tienen marca de 12-2 hasta ahora en los playoffs, incluyendo barridos de los Nashville Predators y Oilers.

Colorado permitió solo 40 goles frente a los 41 de Tampa, pero Avalanche anotó con mucha más frecuencia, liderando a todos los equipos con 65 goles frente a los 52 de Lightning.

Están dirigidos por Nathan MacKinnon, el centro rápido y creativo, y defensor Cale Makara quien Wayne Gretzky llamó recientemente el mejor jugador bidireccional desde Bobby Orr.

Colorado ha ganado sus dos juegos contra Tampa Bay esta temporada, por un gol cada vez. Pero puede ser sin Nazem Kadri y Andrew Cogliano, ambos con lesiones en los dedos. Tampoco está claro si el portero Darcy Kuemper comenzará el Juego 1.

Los Rangers tendrán todo el verano para curar sus lesiones y reflexionar sobre cómo perdieron una ventaja de dos juegos ante los campeones defensores de la Copa Stanley. Gerard Gallant, el mánager de los Rangers, dijo que un calendario agotador -20 partidos de playoffs en 40 días- ha agotado a su club.

El aguijón de una carrera de la Copa Stanley que termina demasiado pronto durará.

“Estoy vacío”, dijo el centro de los Rangers, Mika Zibanejad, quien luego se tomó un largo descanso. “No quiero que esto termine”.

El entrenador de Lightning, Cooper, no puede creer que no sea para su equipo.

“Cuando creciste en Canadá, siempre soñaste con tener tu nombre en la Copa Stanley”, dijo. “Y llegar allí la primera vez fue un sueño hecho realidad. Llegar por segunda vez al año siguiente fue como un sueño, como si no fuéramos a volver. E ir allí por tercera vez es impensable.

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