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La serie de golf LIV de Arabia Saudita sacude el mundo del golf distinguido

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LONDRES – Los campeones de golf se acomodaron en sus sillas en una conferencia de prensa para promocionar su nuevo torneo financiado por Arabia Saudita cuando un reportero planteó la incómoda pregunta del historial de derechos humanos del rico reino en el petróleo. El campeón del US Open 2010 Graeme McDowell, para alivio de los jugadores sentados a su lado, lo logró.

“Si Arabia Saudita quiere usar el juego de golf como una forma de llegar a donde quieren estar”, Mc Dowell dijo“Creo que estamos orgullosos de ayudarlos en este viaje”.

Ese viaje, sin embargo, es el objetivo: el proyecto financiado por Arabia Saudita, llamado LIV Golf Invitational Series y lanzado el jueves en un club exclusivo en las afueras de Londres, representa nada menos que la propuesta de adquisición hostil de todo un deporte, sucediendo en tiempo realcon los mejores jugadores de golf como premios en un enfrentamiento de miles de millones de dólares.

A diferencia de comprar un tocador europeo fútbol tripulación o albergar un importante mundial evento deportivoLa incursión de Arabia Saudita en el golf no es solo un ejercicio de marca, no es solo otro esfuerzo de un país para usar su riqueza para redefinir su imagen global en el proceso de limpiar la reputación ampliamente ridiculizada como lavado deportivo.

En cambio, Arabia Saudita busca tomar el control del golf ganando, o comprando cínicamente, la lealtad de algunos de los mejores jugadores del mundo. Su estrategia fue audaz: ofertas de nueve cifras, grandes ganancias garantizadas en cada evento, pero apuntó directamente a las estructuras y organizaciones que han gobernado el golf durante casi un siglo.

Si bien el potencial de éxito del plan saudí está lejos de ser claro (la serie aún tiene que acordar los derechos de televisión o la gama de patrocinios corporativos necesarios para mitigar sus extravagantes costos iniciales), su atractivo directo para los jugadores y sus recursos financieros aparentemente ilimitados podrían terminar. impactando al PGA Tour de 93 años, así como a los patrocinadores corporativos y las emisoras de televisión que han hecho del golf profesional un negocio multimillonario.

“Es una pena que va a fracturar el juego”, dijo el cuatro veces campeón de Grand Slam, Rory McIlroy. dijo esta semanay agregó: “Si el público en general no sabe quién juega dónde y qué torneo se lleva a cabo esta semana y, ‘Oh, él está jugando allí y no está en esos eventos’, se vuelve muy confuso”.

Los profesionales que se inscribieron para jugar en el primer evento de la Serie LIV esta semana intentaron (no siempre tiene éxito) enmarcan sus decisiones como decisiones de política que se relacionan únicamente con el golf o como decisiones que protegerían el futuro financiero de su familia. Sin embargo, al aceptar las riquezas saudíes a cambio de aportar su brillantez personal a su proyecto, se colocaron en el centro de una tormenta en la que los fanáticos y grupos de derechos humanos cuestionó sus motivos; el PGA Tour los amenazó con suspensiones; y patrocinadores y organizaciones son cortar lazos o al menos tomar esta distancia.

Todo ello ha abierto fisuras en un deporte conocido por su decoro, tan profundamente comprometido con valores como el honor y la deportividad, que se espera que los jugadores se castiguen a sí mismos si incumplen sus reglas.

Arabia Saudita, por supuesto, no es el primer país en utilizar el deporte como plataforma para restaurar su imagen global, para buscar cambiar su marca y la de su economía al distraer la atención de todo, desde las violaciones de los derechos humanos hasta el gobierno autocrático e incluso la financiación del terrorismo. . . Baréin, los Emiratos Árabes Unidos y especialmente Qatar, que albergará la Copa Mundial de la FIFA a finales de este año, han invertido mucho en el deporte internacional durante las últimas dos décadas.

Pero la aventura de golf de Arabia Saudita es quizás el esfuerzo más ambicioso jamás realizado por un país del Golfo para socavar las estructuras existentes de un deporte: de hecho, está tratando de usar su riqueza para alejar a los jugadores de los torneos de golf más grandes y mejor establecidos. el PGA Tour, al crear lo que es una liga completamente nueva. Pocos de los jugadores que participaron esta semana estaban ansiosos por hablar sobre esos motivos.

McDowell lo admitió en su respuesta serpenteante a una pregunta que, entre otros temas, planteó la guerra de Arabia Saudita en Yemen y su ejecución de 81 de sus ciudadanos un solo día de marzo. “Solo estamos aquí”, dijo, “para concentrarnos en el golf”.

Después de todo, fue un comienzo difícil. Incluso antes de que se hiciera el primer lanzamiento esta semana en el Centurion Club, en las afueras de Londres, la serie LIV empapada de dinero, financiada por el fondo soberano de riqueza de Arabia Saudita, se había convertido en un pararrayos de controversia. Uno de sus mayores reclutas, Phil Mickelson, causó indignación en febrero cuando elogió la serie como “la oportunidad de tu vida“incluso cuando reconoció que Arabia Saudita”horriblehistorial de derechos humanos y utilizó una palabrota para calificar al gobierno del país de “peligroso”. El arquitecto principal del proyecto, el exjugador Greg Norman, empeoró las cosas unas semanas más tarde al descartar el asesinato y el desmembramiento del disidente y periodista saudita por parte de Arabia Saudita. jamal khashoggi diciendo, “Mira, todos hemos cometido errores..”

La mayoría, pero sobre todo no todode los mejores jugadores del mundo rechazaron el concepto de plano: McIlroy, por ejemplo, ridiculizó el proyecto llamándolo un incautar dinero en febrero. El miércoles, aunque dijo que entendía las motivaciones de los jugadores que se habían sumado a él, dejó claro que nunca tomaría la misma decisión. “Si es solo por el dinero” McIlroy dijo“Parece que nunca sale como uno quiere”.

Incluso las raras oportunidades para que los jugadores de la Serie LIV defiendan directamente sus decisiones a los reporteros esta semana a menudo han sido forzadas. En una conferencia de prensa el miércoles, se preguntó a un grupo de jugadores si jugarían un torneo en la Rusia de Vladimir V. Putin o en la Sudáfrica del apartheid”si el dinero era bueno.” Un día antes, el jugador coreano-estadounidense Kevin Na fue captado en un micrófono en vivo diciendo: “Eso es incómodo”, mientras su conferencia de prensa terminó con un reportero británico gritando al moderador.

A pesar de las repetidas tormentas de fuego, muchos jugadores que llegaron a Londres esta semana para el primer evento de la serie, el torneo de golf más lucrativo de la historia, parecían no estar preparados para un duro interrogatorio. Varios trataron de desviar las preguntas diciendo que solo eran golfistas o especulando con optimismo que el golf era una fuerza para el bien en el mundo. Pero algunos también tropezaron cuando se les preguntó cómo encajaban esos valores con la venta de sus talentos a Arabia Saudita como parte de los esfuerzos para limpiar su imagen a través de su el repentino y dramático abrazo del deporte.

En un intercambio particularmente incómodo, una alineación con tres grandes ganadores, McDowell, Dustin Johnson y Louis Oosthuizen, debatieron quién debería abordar un tema relacionado con el trato de Arabia Saudita a las mujeres y los homosexuales.

La mayoría de los jugadores, sin embargo, parecen haber llegado a la conclusión de que el dinero era demasiado bueno para dejarlo pasar. El incentivo anunciado de $150 millones para Johnson, el jugador mejor clasificado en pasar a la nueva serie, sería más del doble del premio total en metálico que ha ganado en la gira durante su carrera. El premio en metálico ofrecido al finalista de Centurion esta semana es de $120,000, que es $120,000 más de lo que vale el último lugar en un evento del PGA Tour. Mientras tanto, el cheque de $4 millones para el ganador es tres veces más que la parte del ganador ofrecida en el evento del PGA Tour de esta semana, el Abierto de Canadá.

El dinero, de hecho, es quizás el mayor atractivo de LIV Golf en este momento: otros dos grandes campeones, Bryson DeChambeau y Patrick Reed, supuestamente aceptarán días de pago igualmente grandes para unirse a la serie cuando llegue a los EE. UU. este verano. , incluida una visita a Nueva Jersey para el primero de dos eventos programados en campos propiedad de Donald Trump.

La adopción del golf por parte de Arabia Saudita es parte de un enfoque mucho más amplio y agresivo en el deporte como un medio para que el reino logre los ambiciosos objetivos políticos y económicos de su líder de facto, el príncipe Mohammed bin Salman. Controversias similares que involucran intereses sauditas han acechado a otros deportes antes, incluyendo boxeo, carreras y sobre todo futbol internacional.

Pero donde las ambiciones anteriores del Golfo a menudo tomaban la forma de invertir en un deporte, el repentino impulso al golf por parte de la entidad soberana de Arabia Saudita, el Fondo de Inversión Pública, parece ser similar a un ataque descarado destinado a controlar todo un deporte, en cualquier momento. Costo. Tiger Woods, por ejemplo, supuestamente rechazó casi $ 1 mil millones para protagonizar la serie LIV, y otras estrellas de alto perfil al menos se volvieron locas.

Podría decirse que la figura de más alto perfil, y quizás la más controvertida, que se une a la serie es Mickelson, un seis veces campeón de Grand Slam que durante años fue uno de los jugadores más populares y comercializables de la PGA. No ocultó el hecho de que su interés estaba ligado a su desprecio por el PGA Tour, al que acusó de “codicia abominable”.

Castigado por las feroces críticas a sus comentarios sobre Arabia Saudita que acapararon los titulares a principios de este año, y las decisiones de varios de sus patrocinadores Para romper los lazos con él, Mickelson reapareció en público el miércoles, pero se negó a proporcionar detalles de su relación con LIV o hablar sobre la PGA. “Creo que los arreglos contractuales deberían ser privados”, dijo Mickelson, quien supuestamente recibió 200 millones de dólares para participar.

Sin embargo, es poco probable que las esperanzas que Mickelson, sus nuevos colegas o sus nuevos financieros sauditas hayan tenido de pasar rápidamente de la historia a la acción en el curso se materialicen en el corto plazo.

“No apruebo las violaciones de los derechos humanos en absoluto”, dijo Mickelson en uno de los momentos más incómodos de la conferencia de prensa de una semana repleta de tales violaciones.

Poco después, vestido con pantalones cortos y un cortavientos, se dirigió al primer tee, donde él y un miembro de la junta del Fondo de Inversión Pública, Yasir al-Rumayyan, encabezaron el grupo de apertura de la Serie LIV Pro-Am inaugural.

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