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Kelsie Whitmore se hace notar con Staten Island FerryHawks

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Scott Whitmore estaba de pie junto al vestíbulo en una noche de primavera reciente viendo el final de la última entrada de un juego en casa de Staten Island FerryHawks cuando un oficial de policía de Nueva York se le acercó desde el lado de la tercera base.

“Después del juego”, dijo el oficial tímidamente, “¿crees que pueda obtener el autógrafo de tu hija?”

Por supuesto, Whitmore se rió entre dientes, aunque sabía que la línea de recepción sería larga. Fuera de un puñado de estrellas de los Yankees y los Mets, el jugador de béisbol más famoso de Nueva York este verano bien podría ser Kelsie Whitmore, la jugadora bidireccional pionera de Staten Island.

Con una estatura de 5 pies y 6 pulgadas, con cabello castaño oscuro que se extendía más allá de su número de uniforme, es imposible equivocarse en el banquillo de los FerryHawks, calentando en el campo o firmando autógrafos. Es una vista inusual, incluso en una liga conocida por tomar riesgos y presionar botones.

La Liga de Béisbol Profesional del Atlántico, ampliamente considerada el nivel superior entre las ligas menores independientes, fue el hogar de los ex All-Stars Roger Clemens, Jose Canseco y Rickey Henderson. Pero una mujer nunca había comenzado un juego de la Liga Atlántica, ni lanzado en uno, hasta Whitmore, quien hizo ambas cosas. Es la primera mujer en jugar en una liga asociada con Major League Baseball desde que Lee Anne Ketcham y Julie Croteau se unieron a Maui Stingrays of Hawaii Winter Baseball League en 1994.

Esta liga era más o menos el equivalente de la liga menor de Clase A, mientras que el Atlántico estaría más cerca de la Clase AAA, un paso por debajo de las grandes ligas. A los 24 años, Whitmore, una ex estrella de softbol de Cal State Fullerton, está tratando de permanecer en el béisbol profesional.

Para Whitmore, esto representa un regreso a la normalidad. Jugaba sóftbol porque era la única manera de ganar una beca universitaria. Pero ella es, siempre ha sido, una jugadora de béisbol y comparte muchos rasgos reveladores. Lleva la gorra bajada, balancea un bate de 32,5 onzas, maldice impulsivamente y escupe por reflejo.

Los tatuajes en su antebrazo izquierdo contienen imágenes filipinas, un tributo a la herencia de su madre, incluida una cadena de dientes de cocodrilo, que representa a un cazador agresivo escondido debajo de una fachada tranquila y silenciosa.

“Me simboliza”, dijo, “como persona y jugadora”.

Whitmore ha estado sorprendiendo a los hombres de béisbol desprevenidos desde que era un adolescente. Era la única chica en el equipo de béisbol del equipo universitario de Temecula Valley High School en el sur de California, y a los 17 años fue una de las dos firmadas para jugar profesionalmente con Sonoma Stompers of the Pacific Association, una liga independiente.

Ahora está sola en una liga llena de exjugadores de Grandes Ligas, en un equipo dirigido por el exjugador de los Mets, Edgardo Alfonzo.

Hay otras mujeres que se están abriendo camino en el béisbol, un deporte dominado por hombres. Esta primavera, Rachel Balkovec de los Tampa Tarpons se convirtió en la primera mujer gerente en el béisbol afiliado. En marzo, Alexis Hopkins fue reclutado por Kentucky Wild Health Genomes de la Liga Atlántica para servir como receptor del bullpen del equipo.

Pero Whitmore, quien comenzó dos veces en el jardín izquierdo e hizo cuatro apariciones en el montículo, argumenta que pertenece a un campo de béisbol profesional como jugadora.

“Este es un evento innovador para nosotros”, dijo el comisionado de la MLB, Rob Manfred, sobre Whitmore. “Te da un ejemplo concreto y honesto de lo que hemos estado diciendo durante años, con aspiración: un día tendremos mujeres jugando profesionalmente para nosotros”.

Después de que se pospusiera un juego nocturno reciente debido al clima, Whitmore estaba en el estadio con sus compañeros de equipo trabajando e intercambiando quién iba a competir por sándwiches de queso picado, una especialidad de bodega que se ha convertido en una obsesión en la casa club de FerryHawks.

De repente dejó de caminar para averiguar cómo saltar a través de un charco de aproximadamente dos metros y medio de ancho que se había formado en el concreto, el cual despejó con facilidad. “Hice salto de longitud en la escuela secundaria”, dijo Whitmore, encogiéndose de hombros.

Su carrera deportiva también incluye fútbol, ​​lacrosse, flag football y voleibol. Puede viajar 280 metros con su conductor y levantar 400 libras.

¿Hay algún deporte que no haya probado?

“Bravo”, dijo Whitmore.

Scott Whitmore, profesor de educación física, dijo que el béisbol fue el primer amor de su hija. A los 6 años, Scott engañó a Kelsie para que se inscribiera en las Pequeñas Ligas, pero ella se negó. Se contentaba con jugar a la pelota y hacer columpios en el jardín.

“Finalmente dije: ‘¿Por qué no quieres jugar con niños de tu edad?'”, dijo Scott Whitmore.

Fue porque pensó que debería llevar el pelo recogido en una cola de caballo. Ella prefirió dejarlo por mucho tiempo.

Su papá se rió y le dijo que podía peinarse como quisiera. Se ha mantenido bajo desde entonces.

“Creo que una parte de mí decía que si lo tuviera, sería como todas las otras chicas”, dijo Whitmore. “No fue cómodo. No fui yo.

No es raro que las niñas jueguen en las Pequeñas Ligas. Pero no pasó mucho tiempo antes de que Whitmore comenzara a reconocer cómo eran las construcciones de género para el béisbol (niños) y el softbol (niñas).

“Escucharías a los escépticos”, dijo Scott Whitmore. “‘Oye, los chicos se volverán más fuertes y ella no podrá pasar el rato con ellos'”. Dijeron eso a las 12, y nunca sucedió.

Justine Siegal vio lanzar a Whitmore por primera vez cuando tenía 15 años. Siegal, quien fue la primera mujer en entrenar para una organización de ligas mayores, fundó la organización sin fines de lucro Baseball For All para promover la igualdad de género en el béisbol y brindar oportunidades a las niñas que quieren jugar en equipos juveniles. .

Desde esa primera presentación, Siegal ha estado al tanto de Whitmore, pensando que ella podría ser la que se abriría paso y avanzaría más en el béisbol profesional que cualquier otra mujer en décadas.

“Tenía algo especial”, dijo Siegal sobre Whitmore. “Estaba claro que tenía la capacidad física para competir”.

Pero en la escuela secundaria, Whitmore se preguntó si tenía la resistencia mental para seguir adelante.

“Empecé a tener esta sensación de, ¿no se supone que debo estar aquí?” dijo Whitmore. “¿No pertenezco aquí? La gente sigue preguntándome por qué estoy aquí, la gente se pregunta, los extraños intentan empujarme por otro camino. Empezó a molestarme. »

La soledad también se convirtió en un factor. Siempre la única chica, la más notable, la más aberrante. Se volvió emocionalmente agotador, dijo.

“Solo quieres saber cómo es encajar”, dijo Whitmore.

Incapaz de obtener una beca de béisbol, ingresó a una exhibición de reclutamiento de softbol a pesar de tener experiencia limitada en el juego. Su atletismo e instinto de béisbol demostraron ser suficientes para atraer una avalancha de ofertas de entrenadores que pensaron que con el tiempo podrían convertirla en una estrella.

Solía ​​estremecerse ante la idea de cambiarse al softbol. “Simplemente no era lo que quería hacer”, dijo Whitmore. “El equipo de softbol de la escuela secundaria quería que yo jugara para ellos. Para ser honesto, eso es como decirme que vaya a jugar fútbol. En mi cabeza, es un deporte totalmente diferente.

Aún así, el softbol universitario parecía más atractivo ya que Whitmore sintió que el centro de atención podría no haber estado tan enfocado en ella.

“Pensé que si iba a jugar en un equipo lleno de chicas, conocería ese sentimiento de no ser a quien todos admiran o quieren cambiar”, dijo Whitmore. “Cuando entré en un campo de sóftbol, ​​pensé: ‘Está bien, genial, finalmente soy parte de ellos’. “”

Ella era diferente otra vez.

Se movía como un jugador de béisbol, usaba un sombrero, vestía pantalones de béisbol. Tuvo que volver a aprender a batear, juzgar elevados, deslizar bolsas. Incluso la atmósfera en el banquillo le resultaba extraña: una lista de chicas interactuaba de manera diferente a los chicos.

Después de los juegos, se metía en las jaulas de bateo para tomar cortes contra los lanzadores por encima de la cabeza. En el verano, después de que terminó la temporada de Fullerton, lanzó para el Equipo Nacional de Béisbol Femenino de los Estados Unidos. “Pensé para mis adentros, esto es solo temporal”, dijo Whitmore sobre el softbol.

También contactó a Joe Beimel, un ex relevista de Grandes Ligas que abrió un centro de entrenamiento en Torrance, California, que ayuda a los lanzadores a ponerse al día. Cuando llegó Whitmore, su bola rápida golpeó poco más de 70 millas por hora.

“Tuvimos que llevarlo al menos a los años 80”, dijo Beimel en una entrevista telefónica. Pero quedó impresionado por el movimiento de sus lanzamientos.

El arsenal de pitcheo de Whitmore incluye doble costura, cuatro costuras, control deslizante, curva, y algo completamente diferente. “Es este extraño cambio de bola de nudillos que está lanzando”, dijo Beimel.

Whitmore lo llama “la Cosa”, y el terreno se ha convertido en una fuente de fascinación para los FerryHawks. El excompañero de equipo Julio Teherán, quien anteriormente lanzó para los Bravos de Atlanta, los Angelinos de Los Ángeles y los Tigres de Detroit, estudió su agarre antes de irse recientemente a la Liga Mexicana.

Whitmore nunca hará estallar a los bateadores profesionales (ahora está lanzando a más de 70), pero Eddie Medina, el gerente de operaciones de los FerryHawks que presionó para firmarla, sintió que Whitmore podría desequilibrar a los bateadores.

Su entrenador de lanzadores, el ex jugador de Grandes Ligas Nelson Figueroa, tuvo éxito a pesar de la falta de velocidad, y ayudó a Whitmore a adaptarse. En su segunda aparición como lanzadora de la temporada, permitió seis carreras en dos tercios de entradas en una derrota por paliza. Recogió una carrera sin anotaciones en una aparición reciente el 5 de junio.

A pesar de los resultados mixtos, los fans aplauden su nombre y van a verla. La vida del béisbol significa vestirse en su propio vestuario y ducharse en una instalación utilizada por los entrenadores del equipo.

Pero ella llama a sus compañeros de equipo sus “hermanos mayores”, y ellos correspondieron.

También tiene a su padre como fuente de consuelo y risas. Scott Whitmore se retiró a fines de mayo, empacó el auto y condujo por todo el país.

No tenía intención de perderse ningún partido. “Voy a pasar todo el verano viendo a mi hija jugar béisbol”.

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