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Golpeando los libros: cómo era la vida en Internet a 300 bits por segundo

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Por doloroso que parezca, nuestro mundo existía antes de las redes sociales. Fueron tiempos interesantes con apenas una porción poco iluminada de los platos de Cheesecake Factory para criticar, exactamente cero épica, sin escasez de risas, y sin un adorable frijol disponible para comerse con los ojos. ¡Ni siquiera había personajes principales diarios! Vivíamos como salvajes con poco ancho de banda, acurrucados alrededor del brillo suave de los monitores CRT y nuestros moduladores de señal crepitantes y cacareantes, felizmente inconscientes de la agitación social que traería este Internet novedoso.

En su nuevo libro, El mundo moderno: una prehistoria de las redes socialesautor y profesor asistente en el Departamento de Estudios de Medios de la Universidad de Virginia, Kevin Driscoll examina los días dorados de los primeros días de Internet, incluso antes de AOL Online, cuando BBS era el rey, WiFi ni siquiera era una noción, y el la velocidad del pensamiento electrónico superó los 300 baudios.

Cobertura del Mundo Moderno

Prensa de la Universidad de Yale

Extracto de El mundo moderno: una prehistoria de las redes sociales por Kevin Driscoll. Publicado por Yale University Press. Derechos de autor © 2022 por Kevin Driscoll. Reservados todos los derechos.


Al principio, el latido del corazón del mundo moderno latía a una velocidad constante de 300 bits por segundo. Los flujos de dígitos binarios viajaban por la red telefónica en fragmentos de 7 y 8 bits, o “bytes”, y cada byte correspondía a un solo carácter de texto. La computadora doméstica típica, conectada a un monitor CRT borroso, solo podía mostrar mil caracteres a la vez, organizados en cuarenta columnas y veinticuatro filas. A 300 bits por segundo, o 300 “baudios”, se tardaba unos treinta segundos en llenar toda la pantalla. El texto apareció más rápido que si alguien estuviera escribiendo en tiempo real, pero no fue instantáneo.

A fines de la década de 1970, la velocidad a la que viajaban los datos a través de las redes de acceso telefónico seguía una especificación publicada por Ma Bell casi dos décadas antes. Creado a principios de la década de 1960, el sistema Data-Phone de AT&T introdujo una técnica confiable para la comunicación bidireccional de máquina a máquina a través de líneas telefónicas de consumidores. Aunque Data-Phone se vendió inicialmente a grandes corporaciones para facilitar la comunicación entre varias oficinas y un solo centro de datos, rápidamente se convirtió en un estándar de facto para servicios comerciales de tiempo compartido, bases de datos en línea y proyectos de telecomunicaciones de aficionados. En 1976, Lee Felsenstein de People’s Computer Company diseñó un kit de módem de bricolaje que ofrecía compatibilidad con el sistema AT&T por menos de $100. Y cuando empresas de nueva tecnología como Hayes Microcomputer Products en Atlanta y US Robotics en Chicago comenzaron a vender módems para el mercado de las computadoras personales, aseguraron a los consumidores su compatibilidad con el estándar “Bell 103”. En lugar de competir en velocidad, estas empresas vendieron a los consumidores aficionados funciones “inteligentes” como respuesta automática, marcación automática y modos programables de “control remoto”. Un anuncio de 1980 del módem acústico U.S. Robotics Phone Link enfatizó su garantía, características de diagnóstico y estética de alta gama: “Elegante… Silencioso… Confiable”.

Para sobrevivir, los primeros fabricantes de módems para PC tenían que vender más que módems.

Tuvieron que vender el valor de estar en línea. La creación de redes es fundamental para la experiencia informática personal en la actualidad. ¿Te imaginas un portátil sin Wi-Fi? — pero a fines de la década de 1970, los propietarios de computadoras aún no veían sus máquinas como dispositivos de comunicación. En contra de esta visión convencional, los nuevos fabricantes de módems presentaron sus productos como puertas de entrada a una forma de computación fundamentalmente diferente. Al igual que la propia computadora personal, los módems se comercializaron como tecnologías transformadoras, productos electrónicos de consumo que podrían cambiar su vida. Novation, el primer jugador en este juego retórico, prometió que su icónico módem negro, el Gato, “te ataría al mundo”. Hayes se apresuró a adoptar un lenguaje similar y describió el Micromodem II como una tecnología revolucionaria que “abriría su Apple II al mundo exterior”. No importa que estos “mundos” aún no existieran en 1979. El marketing moderno evocó una visión deseable del futuro cercano, diseñado específicamente para los entusiastas de la informática. En lugar de conducir a un parque de oficinas o tomar el tren, los propietarios de módems serían los primeros trabajadores de la información verdaderamente autónomos: teletrabajando para reuniones, conectándose a bases de datos remotas e intercambiando archivos con otros “científicos informáticos” de todo el mundo. Según Novation, los usos potenciales de un módem como el Cat eran “infinitos”.

En la práctica, 300 bits por segundo no parecían lentos. De hecho, la gama de servicios en línea disponibles para los propietarios de microcomputadoras en 1980 era bastante asombrosa, considerando lo pocos que eran. Un módem compatible con Bell como Pennywhistle o Novation Cat ofrecía acceso a bases de datos de búsqueda como Dialog y Dow Jones, así como a servicios de comunicaciones como CompuServe y The Source. A pesar de la exageración, las microcomputadoras por sí solas a veces pueden parecer decepcionantes para las audiencias preparadas con visiones de “cerebros mundiales” sobrehumanos y todopoderosos. Sin embargo, como relató un colaborador de Byte, la experiencia de usar un servicio de “búsqueda de información” en línea fue como consultar un oráculo electrónico. El oráculo aceptaba consultas sobre prácticamente cualquier tema, “desde osos hormigueros hasta zymurgia”, y las respuestas parecían instantáneas. “¿Cuánto vale tu tiempo? preguntó otro escritor de Byte, comparando el alcance y la velocidad de una base de datos en línea con una “biblioteca pública bien surtida”. Además, explorar las bases de datos electrónicas fue divertido. Un representante de Dialog comparó encontrar su sistema con una “aventura” y bromeó diciendo que era “mucho menos frustrante” que el juego de computadora del mismo nombre. De hecho, muchos de los primeros propietarios de módems llegaron a creer que la búsqueda de información en línea sería la aplicación asesina que impulsaría la propiedad de computadoras a la corriente principal.

Sin embargo, no fue el acceso a otras máquinas sino el acceso a otras personas lo que finalmente condujo a la adopción de módems telefónicos por parte de los propietarios de computadoras personales. Así como el correo electrónico fomentó un sentido de comunidad entre los investigadores de ARPANET y el tiempo compartido atrajo a miles de profesores y estudiantes de Minnesota para colaborar, los módems de acceso telefónico ayudaron a catalizar una red creciente de entusiastas de las microcomputadoras. Mientras que los usuarios de redes de tiempo compartido tendían a acceder a una computadora central a través de una terminal “tonta”, los usuarios de redes de microcomputadoras a menudo escribían ellos mismos en una microcomputadora. En otras palabras, había una simetría entre los usuarios y los anfitriones de las redes de microcomputadoras. El mismo dispositivo (una microcomputadora y un módem) utilizado para conectarse a un BBS podría reutilizarse para albergar uno. Las microcomputadoras eran más caras que las terminales simples, pero mucho más baratas que las minicomputadoras desplegadas en los entornos contemporáneos de tiempo compartido.

Al igual que muchos fanáticos y entusiastas, los entusiastas de las computadoras estaban ansiosos por conectarse con otras personas que compartían su pasión por la tecnología práctica. Las noticias e información sobre las redes telefónicas se difunden a través de la red preexistente de clubes de informática regionales, ferias, boletines y revistas. A principios de 1979, una primera ola de propietarios de módems se reunió en sistemas de tablones de anuncios como CBBS en Chicago y ABBS en San Diego para hablar sobre su afición. En un artículo de 1981 para InfoWorld, Craig Vaughan, creador de ABBS, describió esos primeros años como una llamada de atención: “De repente, todo el mundo estaba hablando de módems, de lo que habían leído en este o aquel tablón de anuncios, o de las alternativas de Bell. ..fue el más confiable para la comunicación de datos a larga distancia. Para 1982, cientos de BBS operaban en América del Norte y los temas de discusión se expandían más allá del pasatiempo de la computadora en sí. Al comparar la cultura participativa de los BBS con la radioafición, Vaughan argumentó que los módems transformaron la computadora de una herramienta comercial en un medio de expresión personal. Las velocidades de conexión lentas no han frenado la expansión del mundo moderno.

Fiel a la metáfora original del “tablón de anuncios computarizado”, todos los primeros BBS brindaban dos funciones principales: leer mensajes antiguos o publicar un mensaje nuevo. En esta etapa proteica, la distinción entre “archivos” y “mensajes” podría ser bastante borrosa. En un manual de 1983 para desarrolladores de software de BBS, Lary Myers describe tres tipos de archivos disponibles para los usuarios: mensajes, boletines y descargas. Si bien los tres se almacenaron y transmitieron como secuencias de caracteres ASCII, Myers destacó “el archivo de mensajes” como la característica definitoria de BBS. Disponible día y noche, el archivo de mensajes proporcionó un “tablero de corcho electrónico” para la comunidad de llamadas: un lugar para publicar anuncios, consultas o comentarios “por el bien de todos”. La rutina de muestra de Myers, escrita en BASIC, identificaba cada mensaje con un número único y almacenaba todos los mensajes en el sistema en un solo archivo de acceso aleatorio. Un comentario en el código de Myers sugirió que ochenta mensajes sería un máximo razonable para los sistemas que se ejecutan en un TRS-80. Una persona que llama desde un sistema de este tipo solicitaría mensajes escribiendo números en su teclado, y el sistema recuperaría la secuencia de caracteres correspondiente del archivo de mensajes. Los mensajes nuevos se añadían al final del archivo de mensajes y, cuando se alcanzaba el número máximo de mensajes, el sistema simplemente sobrescribía los antiguos. Al igual que los volantes en un tablero de corcho, los mensajes en un BBS no estaban destinados a permanecer indefinidamente.

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