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El segundo lanzador móvil de la NASA es demasiado pesado, tiene años de retraso y pesa $ 1 mil millones

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Una comparación de la variante inicial del cohete Space Launch System (izquierda), con la variante mejorada, así como con las torres de lanzamiento móviles originales y nuevas.
Agrandar / Una comparación de la variante inicial del cohete Space Launch System (izquierda), con la variante mejorada, así como con las torres de lanzamiento móviles originales y nuevas.

GRANDE DE LA NASA

Hace tres años, la NASA otorgó un contrato de costo adicional a la empresa de ingeniería Bechtel para diseñar y construir una gran torre de lanzamiento móvil. La torre de 118 metros apoyará el reabastecimiento de combustible y el despegue de una versión más grande y más capaz del cohete Space Launch System de la NASA que podría hacer su debut en la segunda mitad de esta década.

Cuando Bechtel ganó el contrato para este lanzador móvil, llamado ML-2, se esperaba que costara $383 millones. Pero de acuerdo con un nuevo informe mordaz del inspector general de la NASA, el proyecto ya lleva años de retraso, el lanzador es demasiado pesado y todo supera el presupuesto en cientos de millones de dólares. El nuevo costo estimado del proyecto es de $ 960 millones.

“Descubrimos que el desempeño deficiente de Bechtel es la razón principal de los grandes aumentos de costos proyectados”, dice el informe, firmado por el inspector general Paul Martin. El informe encuentra que Bechtel subestimó el alcance y la complejidad del proyecto. A su vez, los funcionarios de Bechtel han tratado de culpar a la pandemia de COVID-19 de algunos de los aumentos de costos del proyecto.

La primavera pasada, la NASA ya había comprometido $ 435,6 millones para el proyecto. Sin embargo, a pesar de estas grandes subvenciones, en mayo el trabajo de diseño de la enorme torre de lanzamiento aún estaba incompleto, informa Martin. De hecho, Bechtel no espera que la construcción comience hasta finales del año calendario 2022 como muy pronto.

muchos errores

El informe cita una letanía de errores del contratista Bechtel, pero no evita las críticas de la NASA. Por ejemplo, Martin dijo que la NASA adjudicó el contrato a Bechtel antes de que se finalizaran las especificaciones para la etapa superior del cohete Space Launch System. (La principal actualización del cohete vendrá a través de una segunda etapa más poderosa, conocida como Etapa Superior de Exploración, o EUS, por sus siglas en inglés). Esta falta de requisitos finales para adaptarse al EUS ha dificultado el diseño de la torre de lanzamiento móvil, que debe alimentar y impulsar el cohete en tierra.

La explicación de la NASA para esto es que no tuvo más remedio que seguir adelante con el diseño y la construcción de la torre para cumplir con el cronograma de sus misiones lunares. Los primeros tres vuelos del programa Artemis, que culminarán en un módulo de aterrizaje lunar humano no antes de 2025, volarán en la variante inicial del cohete Space Launch System (que tiene su propia torre de lanzamiento móvil separada). Sin embargo, comenzando con la misión Artemis IV, la NASA quiere lanzar misiones lunares en la versión más potente y mejorada del cohete SLS, que requerirá la nueva torre de lanzamiento móvil.

Nominalmente, esta misión está programada para 2026, pero en realidad no volará hasta 2027 o 2028, debido a retrasos en vuelos anteriores de Artemis. Sin embargo, la NASA ha insistido en que la construcción de esta segunda torre de lanzamiento móvil esté lista para 2026 y ha solicitado que se realicen trabajos de diseño en la torre antes de que se conozcan los requisitos finales del cohete. Es probable que esto genere costos adicionales, elevando el precio de la segunda torre de lanzamiento móvil por encima de los mil millones de dólares.

“Esperamos aumentos de costos aún mayores ya que la NASA anticipa el potencial de cambios adicionales debido a la finalización de los requisitos de EUS y los desafíos técnicos una vez que comience la construcción de ML-2”, dijo el nuevo informe. “A la luz de estos problemas, la NASA está reevaluando el presupuesto y las estimaciones del cronograma del proyecto ML-2 para brindar una representación más precisa de los aumentos planificados”.

El flagelo del costo-plus

Aún así, Martin culpa a Bechtel de la mayoría de los problemas de costos y demoras del proyecto. La situación empeoró tanto que la NASA tomó la medida extraordinaria de retirar el trabajo de la placa de Bechtel sin reducir sus pagos al contratista. A principios de 2022, para permitir que Bechtel se concentrara mejor en el proyecto principal, la NASA y Bechtel acordaron eliminar el desarrollo de los umbilicales del contrato. La NASA utilizará un contratista diferente para estos cables y tuberías y se los suministrará a Bechtel para su integración en la torre.

A la luz de los costos vertiginosos, la NASA ha tratado de trasladar el trabajo restante en el contrato del lanzador móvil de un mecanismo de contrato de costo más margen, en el que el gobierno es responsable de los sobrecostos, a un contrato único de precio fijo, en el que el privado empresario asume el riesgo financiero. Sin embargo, el informe indica que dicho acuerdo aún no se ha concluido.

Los problemas de desarrollo de la torre de lanzamiento móvil y la publicación inminente del informe de Martin son una preocupación creciente para los altos funcionarios de la NASA que se preocupan por la reacción violenta del Congreso.

A principios de mayo, durante su testimonio ante el Congreso de los EE. UU., el administrador de la NASA, Bill Nelson, consideró los enormes costos de la torre de lanzamiento cuando buscaba contratos de costo más margen. Citando las virtudes de los contratos de precio fijo, Nelson dijo“Lo haces más barato y nos permite alejarnos de lo que nos ha atormentado en el pasado, que es un contrato de costo incrementado, y pasar a un precio de contrato existente”.

Imagen de lista de NASA/David Zeiters

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