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El cohete SLS de la NASA necesita un segundo lanzador móvil, que cuesta $ 1 mil millones

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Durante años, la NASA luchó con el globo aerostático costos de cohetes y la nave espacial que quiere usar para enviar astronautas a la luna. Ahora tiene problemas importantes con una pieza de hardware oscura pero vital utilizada para transportar y lanzar el cohete: una torre de andamiaje conocida como lanzador móvil.

En un informe mordaz publicado el juevesEl inspector general de la NASA dijo que se espera que una segunda versión del lanzador móvil, necesaria para acomodar una versión más alta del cohete, cueste al menos mil millones de dólares, más del doble del valor del contrato original que la NASA otorgó en 2019. IG dijo que se tardaría otros 2,5 años en construirse.

La NASA ya ha construido un vehículo de lanzamiento móvil para su cohete Space Launch System, a un costo de 668,7 millones de dólares. Este programa también sufrió enormes aumentos de costos después de que se cancelara el programa Constellation de la NASA, lo que significa que la agencia tuvo que rediseñar la torre para acomodar otro cohete, el SLS.

Pero esta torre de lanzamiento móvil deberá reemplazarse después de solo tres misiones porque la NASA planea usar una versión diferente del SLS, una con un etapa superior más potente esto aumentaría la altura del cohete en unos 40 pies, para viajes posteriores a la luna en su Campaña Lunar de Artemisa. La última versión del SLS podrá entregar un 40% más de carga útil a la superficie lunar.

El gasto adicional de la torre de lanzamiento y el retraso esperado fue solo uno de los muchos problemas que el inspector general identificó con el programa. Culpó al contratista, Bechtel, por su “desempeño deficiente” y por “subestimar el alcance y la complejidad del proyecto ML-2”. ML-2 es la abreviatura de Mobile Launcher 2.

Los funcionarios de Bechtel le dijeron al IG que parte del aumento de costos se debió a la pandemia de coronavirus. La empresa pasó por varios equipos de gestión y experimentó una rotación significativa. En un momento, según el informe de IG, los funcionarios de la compañía le dijeron a la NASA que “no son diseñadores y normalmente no hacen este tipo de diseños”.

En un comunicado, el portavoz de Bechtel, Fred deSousa, dijo que la compañía estaba “comprometida a entregar con éxito” el lanzador.

“El proyecto experimentó un crecimiento significativo en costos y cronograma más allá de las estimaciones iniciales de buena fe, que no apreciaron la complejidad del proyecto y los cambios necesarios derivados de la evolución paralela del diseño de lanzamiento de todos los sistemas”, dijo. “Desafortunadamente, el informe del Inspector General no describe el panorama completo de lo que ha llevado a la situación actual, y no estamos de acuerdo con las conclusiones generales del informe sobre las principales causas del aumento de costos”.

El IG también encontró que “las prácticas de gestión de la NASA contribuyeron a aumentar los costos del proyecto y los retrasos en el cronograma”. Por ejemplo, la agencia espacial adjudicó el contrato a Bechtel antes de que se finalizara el diseño final de la etapa superior mejorada del cohete.

El informe también establece que, a pesar del mediocre trabajo de Bechtel, la NASA otorgó a la empresa 8,2 millones de dólares en premios por su buen desempeño.

Los sobrecostos podrían continuar, advirtió el IG, ya que la NASA ya ha gastado $ 435,6 millones en el proyecto y la construcción aún no ha comenzado. Dijo que un análisis encontró solo un nivel de confianza del 3,9% en el precio de mil millones de dólares y que podría alcanzar los mil 500 millones de dólares.

El cohete SLS que se utilizará en la primera misión de Artemis es de vuelta en la plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy, donde debe someterse a una segunda serie de pruebas de reabastecimiento de combustible y cuenta regresiva.

Una prueba anterior se interrumpió después de que la NASA descubriera una válvula defectuosa en la segunda etapa del cohete y una fuga en una de las líneas de combustible. La NASA espera lanzar la nave espacial Orion en órbita alrededor de la luna, sin nadie a bordo, a finales de este año.

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